マジックフィンガーズ(2)

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大阪王将は、店舗によって閉店時間が異なる。
靖国通り店の閉店時間は、朝四時だった。

もっとも樹は、そんな時間にこの店を訪れたことはない。
いつも通りかかるのは、遅くても二一時三十分より前だし、その日までは、店の中に入ったこともなかった。

その日とは、初めて美愛と言葉をかわした、七月一六日のことだ。

樹は思った。
誰かを、呪い殺そうとでもしているのかと。
そう思わざるをえない表情で、彼女は、のぼりがはためく路上から店内を睨みつけていた。
しかし、こちらに向けられた横顔は美しい。
思わず、息を呑んでいた。

(小津……美愛)

彼女の顔も名前も、知っていた。
予備校に通い始めたのは、樹と同じ高校二年の四月。
そして四月半ばには、彼女は既に予備校の有名人になっていた。
理由は、もちろん、美少女だからだ。

『地下アイドルのライブにいる女』

誰かが、そんな風に評していた。
地下アイドルのライブでは、ステージよりも、むしろ客席の方に美女・美少女がいる。地下アイドルのライブに来る女性は珍しいが、女性客の中に主役のアイドルをはるかに凌ぐ美人がいることは、決して珍しくないのだそうだ。小津美愛は、そういったアイドルのライブにいる女の様だというのだが――樹には分かるようで分からない喩えで、そもそも地下アイドルという呼び方から喚起されるイメージも希薄だ。小津美愛が、とにかくすごい美少女なのには変わりがない。そのこと自体は、樹自身もチラ見で確認済みだった。

性格が悪いという噂もあるが、樹にはどうでも良かった。

樹――というより十代の少年にとっては、顔か身体のどちらかが良ければ、それだけで恋愛対象だ。この場合の恋愛とは結婚を前提としたそれであり、十代の少年とは童貞を意味していると考えて、ほぼ差し支えない。というわけで、五月の時点で彼女は樹の中の『付き合う女候補リスト』に入れられていた。それから同時に、心の中の『死ぬまで関わることがない人』の棚に置かれてもいた。

そんな樹が、路上で美愛と出くわした。
樹は――
(うわあ……)
はっきり、この邂逅を嫌がっていた。

例えるなら、お腹いっぱいのところにご馳走を持って来られたような、そんな心境だった。

それからもう、五ヶ月以上経ったことになる。
大阪王将も、大晦日の今日は早仕舞いしたみたいだった。
ガラス窓の向こう、外からの光にぼんやり浮かび上がるテーブルには、残らず椅子が乗せられている。

七月一六日以降、美愛と樹は、毎週同じコースを帰っていた。
二一時二十分を過ぎたくらい。美愛がコンビニの前に立ってると、樹がやってくる。たまたま顔を合わせて、たまたま同じコースで駅まで歩く。『勘違いしないで』と、いつでも誰にでも、この話題が出るたびに美愛は言う。『待ち合わせとかしてないから』と。『偶然だから』と――言いながら美愛は、内心で自分に言い聞かせている。

(これで誤魔化せてるんだから、いいじゃない)

主に、性格の問題だ。
美愛が先を歩き、すぐ後を樹が歩く。
真後ろから見れば、わずかに肩が重なって見えるだろう。

二人が通る時間、いつも、靖国通りは暗い。
開いてる店といったら大阪王将とJRのガードの先のサンクスくらいで、今夜とどこが違うのかといったら、いま通り過ぎた大阪王将が開いてるかどうかくらいのものだ。

それでも、ずいぶん印象は変わる。
それは、きっと――美愛は思った。

(大事なのは、この場を満たしている光ではなく、そこを歩く私の印象に残る光、つまり……)

美愛には、信奉者がいる。
学校にも予備校にもだ。彼や彼女たちは、美愛の無愛想や目つきの悪さを『クールビューティー』と言い換えて賞賛の対象としている。彼らのそんな機転と優しさを、美愛は密かに讃えている。そこに皮肉はない。彼らが美愛の美貌を褒めそやすのと同じく、美愛も彼らに敬意を抱いていた。

そんなクールビューティーの美愛だが、時折、ぼーっとした考えに囚われることがある。
(……つまり、いつもなら開いてるって憶えてる店が閉まってるから、いつもより暗く感じるという……って、そのまんまじゃない)
それに気付いて赤面することも、しばしば。
(ばかだな、私。あー、やばい。顔、見せられんない)
美愛がいつも先を歩くのには、そういう理由もあった。

(でももう……バレちゃってるんだろうな)

バレてはいない。
でも、美愛が外見とは違って、かなり無防備な人であることは、樹も察している。

美少女なのに、美愛には彼氏がいない。
性格が悪いからだという人もいる。
しかし樹には、そうは思えない――と、

(!?)

一瞬、美愛の姿が消えた。
焦って辺りを見回すと――気付くと、

「……うん。そういうことだから」

美愛が、樹の右手に触れていた。
そしてまた、前に出る。
樹は、絶句の直前みたいな状態になる。

(赤かった……)

一瞬見えた、美愛の頬は赤かった。
雪に、そういう色の果実を埋めたみたいに。
寒さのせいだろうか?
でも……

(そんなわけ、無いか。いくら東京が寒くても――)

そんなはずは、無かった。
明日あたり、雪が降ってもおかしくなさそうな空を見上げる。
そんな樹の頭上をJRのガードが通り過ぎていった。
サンクスを越えて、もうひとつJRのガード。
ひとつ目が山手線と京浜東北線で、ふたつめは中央線だ。

岩本町の交差点に出た。
靖国通りと、中央通りが交わる場所だ。
中央通りを右に行けば、秋葉原。
左に行けば、神田。

では、ここは?

思って、ふと振り向いた樹の目に最初に飛び込んだのは――小諸そばの看板だった。
夜のプールで潜水したら、こんな感じだろうか?
暗く深く碧い夜空。
並び立つビルの真ん中に『EDION』――秋葉原電気街。

美愛は、既に右を――秋葉原を見てた。
その背中を押すように、樹は歩き出す。
そして思い出す。
ここがどこであるにせよ、二人が行く先は、ひとつしか無かったのだった。

樹の真ん中に、言葉が浮かび上がった。
それは、
『彼氏』
さっき、美愛が言った言葉だ。

美愛は、性格が悪いわけでは無いと、樹は思う。
単純に、無愛想で目つきが悪いだけだ。

彼女の信奉者たちは、彼女を『クールビューティー』と表現している。その言葉の中には、無愛想なのも、目つきが悪いのも要素として入っているのだろう。なるほどと、樹は思う。でも樹にとっての美愛は『クールビューティー』ではない。しかし『だったらなんなんだ?』と訊かれたら、返す言葉がない。

あえていうなら、目の前の美愛から感じる全てだ。
やはりその中には、無愛想なのも、目つきが悪いのも含まれている。それごと、自分は美愛を好きなのだと思う。

だから――苦労はしないのだ。
簡単に言葉にできるなら、苦労なんて、何も無いのだ。

憤りとも違う何かが、樹の心に広がっていく。

その間に二人ははなまるうどんの前を過ぎ、さっき靖国通りで潜ったばかりの中央線のガードが中央通りにも跨っているのをまた潜って、万世橋まであと三十メートル。
肉の万世に入った。

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